Floridan Everglades - seikkailu matalan veden maailmassa

Florida on muutakin kuin hiekkarantoja, palmupuita ja rusketusraitoja. Ison osan Etelä-Floridaa peittävä suistoalue, Everglades, on oma ainutlaatuinen maailmansa, joka kannattaa kokea.

Ensisilmäyksellä alue näyttää karulta, jopa tylsältä. Matalasta suovedestä törröttää erilaisia ruokokasveja silmän kantamattomiin. Aurinko pahtaa ja hiekka pöllyää, eikä varjoon juuri pääse, sillä useimmat puut ovat elottoman näköisiä, harmaita, lehdettömiä runkoja.

Ensivaikutelma kuitenkin hämää, sillä Evergladesin suistoalue kätkee sisäänsä valtavan ja ainutlaatuisen kasvi- ja eläinkunnan. Soisessa maastossa piileksii alligaattoreita, krokotiilejä, kilpikonnia, käärmeitä, liskoja ja sadoittain erilaisia vesilintuja.

Floridan eteläosaan sijoittuva Everglades, jota myös "ruohojoeksi" kutsutaan, on noin 160 kilometriä pitkä ja 80 kilometriä leveä suistoalue.

Se saa vetensä Floridan keskellä sijaitsevasta suuresta ja matalasta Okeechobee-järvestä, jonka ylijäämävesi virtaa hitaasti kohti Meksikonlahtea ja Floridan lahtea. Ainoastaan 30 metrin päivävauhdilla etenevää vesimassaa pidetään maailman hitaimmin virtaavana jokena. Se on myös hyvin matala joki, sillä sen keskiosan syvyys on 30 - 90 senttiä, muualla ainoastaan noin 15 senttiä.

Lähes kaikki Floridan käyttövedestä saadaan Evergladesin alueelta. Veden luonnollista virtausta on jo vuosisadan ajan pyritty kontrolloimaan eri tavoin, mikä on myös vaikuttanut alueen herkkään luontoon. Valtaosa suistoalueesta kuuluukin nykyisin The Florida Everglades -kansallispuistoon.

Kesäkuukausien iltapäivien rankat ukkossateet nostavat vedenpintaa, mikä samalla herättää Evergladesin rikkaan luonnon eloon. Myös uskomattoman ärhäkkäät hyttyset viihtyvät kosteassa ja tukahduttavan kuumassa rämeikössä, joten suistoalueeseen tutustuminen kannattaa ajoittaa kuivaan ja lämpötilalta siedettävämpään talvikauteen eli joulu– huhtikuuhun.

The Florida Everglades -kansallispuisto on Yhdysvaltojen toiseksi suurin kansallispuisto heti Yellowstonen jälkeen. Opastettujen kierroksien ohella puistossa on useita leirintäalueita ja merkattuja reittejä, joten myös omin päin samoilu kävellen, meloen tai jopa pyöräilemällä onnistuu mainiosti.

Telttailualueita löytyy varsinkin pienistä saarista koostuvalla 10 000 Island Regionilla, joka sijaitsee suistoalueen lounaisosassa. Saarten lukumäärä on tosin liioiteltu, mutta niitä on paljon. Monista leirikeskuksista voi vuokrata kanootin tai kajakin, jolla pääsee tutkimaan saarten ympäristöä. Yöpyminen onnistuu rannalla tai vedenpäälle rakennetulla puisella laiturilla, joita kutsutaan chickeeksi. Parhaassa tapauksessa oman pikku saaren saa käyttöönsä viikon ajaksi.

Vaikka Floridan luonnosta pääsee nauttimaan jo kivenheiton päässä sivilisaatiosta, omin päin retkeilevän on syytä muistaa villin luonnon vaarat: auringon paahde voi kesäkuukausina olla todella polttava, Floridan käärmelajeista neljä on myrkyllisiä, eikä alligaattoreita tai krokotiileja todellakaan pidä ruokkia tai häiritä - vaikka ne eivät muuten ihmisolennon olemassaolosta juuri piittaa.

Jos telttailu dinosaurusten jälkeläisten läheisyydessä ei innosta ja yönsä nukkuu mieluummin mukavasti lakanoiden välissä hotellissa, Floridassa matkailevan kannattaa kuitenkin ehdottomasti suunnata Evergladesille edes päiväksi. Vastaavaa luontoa kun ei ole missään muualla maailmassa.

Jos aikaa on vain yhdelle luontokohteelle, valinta kannattaa kohdistaa Tamiami Roadin varrella olevaan Shark Valley -puistoon. Se sijaitsee noin tunnin ajomatkan päästä Miamista länteen. Luonnonpuistossa ei tosin näe haita, mutta se on loistava paikka bongata alligaattoreita, kilpikonnia, pelikaaneja, haikaroita ja muita vesilintuja.

Puistossa on 24 kilometriä pitkä reitti, jonka voi kiertää omassa tahdissa pyöräillen tai kävellen tai osallistua nk. tram tourille, mikä käytännössä tarkoittaa oppaan johtamaa bussiajelua. Reitin puolivälissä on näköalatorni, josta avautuu näkymät ympäri puistoa. Puistoon voi tuoda oman polkupyörän tai vuokrata sellaisen Shark Valleyn infopisteestä. Kuumalla ilmalla bussikierros on varsin varteen otettava vaihtoehto ainakin laiskemmalle retkeilijälle. Tunneittain lähtevä kiertoajelu kannattaa kuitenkin varata etukäteen.

Varsin vaivaton ja hauska tapa tutustua Evergladesin luontoon on osallistua airboat-ajelulle. Noin puoli tuntia kestäviä ajeluita järjestävät useat "alligaattorifarmit" Etelä-Floridassa, muun muassa Sawgrass Recreation Park Fort Laurendalessa.

Hatusta on paras pitää kiinni ja laittaa korviin tulpat, kun meluisa, propellin avulla etenevä vene kiitää ruohojen yllä jopa 50 kilometrin tuntivauhdilla. Välillä kuljettaja - luonto-opas pysäyttää veneen sopivaan saarekkeeseen ja kertoo suon eläimistä ja kasveista.

Koska ollaan luonnossa eikä eläintarhassa, alligaattoreita joko näkee tai ei näe. Mikäli bongauksen haluaa ottaa mahdollisimman varman päälle, airboat-ajelulle kannattaa suunnata aikaisin aamusta, sillä päiväsaikaan isot liskot mieluusti makailevat pohjamudassa.

Mikäli alligaattoreita ei näy livenä luonnossa, otuksesta saa kuitenkin valokuvan kotialbumiin, sillä useassa airboat-ajeluja järjestävässä paikassa on pieni eläintarha, jossa voi seurata alligaattoreiden ruokintaa tai pidellä itse nuorta alligaattoria kädessä.

Teksti: Kirsi Leinonen / Mediafocus

Kuvat: Suvi Lindström ja Kirsi Leinonen

Kohteet:  Florida Usa

Lue lisää aiheesta